Asteroiden, die ihre Orbits mit dem Planeten Neptun teilen, wurden in einem breiten Spektrum an Rotfarben beobachtet, was auf die Existenz von zwei Populationen von Asteroiden in der Region hinweist, so eine neue Studie eines internationalen Forscherteams. Die Forschung wurde in der Fachzeitschrift Monthly Notices of the Royal Astronomical Society: Letters veröffentlicht.

Das Team von Wissenschaftlern aus den USA, Kalifornien, Frankreich, den Niederlanden, Chile und Hawaii beobachtete 18 Asteroiden, die den Orbit von Neptun teilen, bekannt als Neptun-Trojaner. Sie haben eine Größe zwischen 50 und 100 km und befinden sich in einer Entfernung von rund 4,5 Milliarden Kilometern von der Sonne. Asteroiden, die so weit entfernt umkreisen, sind schwach und daher eine Herausforderung für Astronomen zu erforschen. Vor der neuen Arbeit wurden nur etwa ein Dutzend Neptun-Trojaner untersucht, was den Einsatz einiger der größten Teleskope der Welt erforderte.

Die neuen Daten wurden im Verlauf von zwei Jahren mit der WASP-Weitwinkelkamera am Palomar Observatory in Kalifornien, den GMOS-Kameras an den Gemini North und South Teleskopen in Hawaii und Chile sowie der LRIS-Kamera am Keck-Teleskop in Hawaii gesammelt.

Von den 18 beobachteten Neptun-Trojanern waren mehrere viel röter als die meisten Asteroiden und im Vergleich zu anderen in früheren Studien untersuchten Asteroiden in dieser Gruppe. Rötere Asteroiden sollen sich viel weiter von der Sonne gebildet haben. Eine solche Population ist als Kaltklassische transneptunische Objekte bekannt, die jenseits des Orbits von Pluto bei etwa 6 Milliarden Kilometern von der Sonne gefunden wurden. Die neu beobachteten Neptun-Trojaner unterscheiden sich auch von Asteroiden, die sich im Orbit von Jupiter befinden, die in der Regel neutraler in der Farbe sind.

Die Rotfärbung der Asteroiden lässt darauf schließen, dass sie einen höheren Anteil an flüchtigeren Eissorten wie Ammoniak und Methanol enthalten. Diese sind extrem hitzeempfindlich und können sich schnell in Gas verwandeln, wenn die Temperatur steigt, und sind daher bei großen Entfernungen von der Sonne stabiler.

Die Lage der Asteroiden in der gleichen Umlaufbahnentfernung wie Neptun impliziert auch, dass sie auf Zeitskalen, die dem Alter des Sonnensystems entsprechen, stabil sind. Sie wirken effektiv als Zeitkapsel und zeichnen die Anfangsbedingungen des Sonnensystems auf.

Die Anwesenheit von roteren Asteroiden unter den Neptun-Trojanern legt die Existenz einer Übergangszone zwischen neutraler und roterer Farbe nahe. Die roteren Neptunianer könnten jenseits dieser Übergangsgrenze entstanden sein, bevor sie in den Orbit von Neptun eingefangen wurden. Die Neptun-Trojaner wurden in denselben Orbit wie der Planet Neptun eingefangen, als der Eisriese von der inneren Sonnensystem in seine heutige Position, etwa 4,5 Milliarden Kilometer von der Sonne entfernt, wanderte.

Hauptautor Dr. Bryce Bolin vom NASA Goddard Space Flight Center sagte: „In unserer neuen Arbeit haben wir die Anzahl der untersuchten Neptun-Trojaner mit großen Teleskopen mehr als verdoppelt. Es ist aufregend, die erste Evidenz von roteren Asteroiden in dieser Gruppe zu finden.“

„Da wir eine größere Anzahl von Neptunian-Trojanern mit gemessenen Farben haben, können wir jetzt die wesentlichen Unterschiede zwischen Asteroidengruppen sehen. Unsere Beobachtungen zeigen auch, dass die Neptun-Trojaner im Vergleich zu Asteroidengruppen noch weiter von der Sonne entfernt anders in der Farbe sind. Eine mögliche Erklärung könnte sein, dass die Verarbeitung der Oberflächen von Asteroiden durch die Hitze der Sonne für Asteroiden bei unterschiedlichen

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Von Roxane Gay

Roxane Gay ist eine herausragende Schriftstellerin und Kulturkritikerin, die in ihren Werken Fragen von Rasse, Geschlecht und Sexualität untersucht. Ihr bestverkauftes Memoir "Hunger" ist ein mächtiger Bericht über ihre Erfahrungen mit Trauma, Körperbild und Identität.

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